一个解密象牙走私的生物学家

文|余佳薇   2016-11-25 11:17:20

6月初,62岁的华盛顿大学动物学教授萨缪尔·瓦瑟(Samuel K. Wasser)先生接到新加坡海关紧急委托,对刚拦截的4.6吨象牙进行采样分析。3天里,萨缪尔和团队对这4.6吨象牙进行清洗、称重、取样分析。他们发现,这些象牙来自至少1000头曾经生活在非洲的大象,其中小的象牙重不过一磅,来自一只大象宝宝。

1970年代末1980年代初,整个非洲遍布象牙走私团伙,70万头大象死于非法捕杀。萨缪尔当时在坦桑尼亚米库米国家公园从事动物保护工作,研究出了一种从狒狒粪便中提取DNA的技术,甚至可以进一步判断这只狒狒的紧张程度、营养状况等生理状态。那些年米库米自然保护区里常躺满了被非法捕杀后又被锯掉象牙的大象尸体,他开始想:“天呐!如果我能把这个对狒狒行之有效的技术应用到大象身上就好了!”

20年后,萨缪尔和团队终于研究出直接从大象粪便或象牙提取DNA的技术。这项技术帮助他像福尔摩斯一样解密象牙走私活动。只要他得到任何一根象牙,就能从中提取大象DNA,通过基因对照,确定大象的种类和常居地。根据他的经验,大象被杀的地点在其常居地300公里以内的自然保护区,于是大象被杀的地点就能大概确定。象牙走私团伙常在同一地点进行多次捕杀。分析从海关最新拦截的象牙,萨缪尔就能快速找出大象被杀的几个可能地点,在走私团伙进行下一次捕杀前,和国际刑警合作,突袭象牙走私集团。

最成功的一次,萨缪尔帮助国际刑警找到西非最大的象牙走私团伙。国际刑警突袭了走私团伙在多哥的仓库。但按多哥本国法律,捕杀大象最严重的刑法也只坐牢两年。

象牙走私背后牵引的高级别腐败仍难有效控制。每年在全球被捕杀的大象数量达3万头,而现在非洲生存的大象仅约40万头。从新加坡刚回到西雅图,萨缪尔就被邀请参加禁止非法象牙贸易活动。看着在活动现场喝酒高声谈论的人们,萨缪尔心想:你们还是不知道情况有多糟。 (文|余佳薇)

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